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miércoles, 5 de junio de 2013

Deformaciones: Japón en la Copa América de 1999

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Sin llegar a ser un Mundial, la Copa América es un torneo que, con sus limitaciones, nos ha nutrido de varias rarezas a lo largo y a lo ancho de su historia. No al extremo de ver a Chile campeón, pero sí con participaciones ilógicas que, con justa razón, alcanzan el status de delirantes. Con ustedes, Japón en Paraguay '99

Tratando de hacer más interesante una competencia que hasta ese momento aún buscaba un formato definitivo, a comienzos de los 90's la Confederación Sudamericana de Fútbol tomó la decisión de invitar a dos equipos para extender a 12 la lista de participantes. 

Fue así como en Ecuador '93, las selecciones de México y Estados Unidos integraron la competencia representando a la CONCACAF, que si bien es otra federación, al menos está en el continente americano. El concepto de Copa América, aunque distorsionado y más amplio, seguía siendo el mismo. Hasta ahí, todo bien. 

Ya para la edición de Uruguay '95, los organizadores pensaron en invitar a la selección española. ¿Qué tenía que ver un equipo europeo en un torneo sudamericano? Nada, pero intentaron justificar el convite, con el flojo argumento que España era "la Madre Patria" en Hispanoamérica. Una chupada de medias total, que por suerte no prosperó. 

En Bolivia '97, el combinado de Estados Unidos no acudió a la fiesta, pero en su reemplazo fue invitado el representativo de Costa Rica, quien tuvo una pésima labor, comiéndose sendas goleadas ante Brasil y Colombia, y rescatando apenas una igualdad frente a los mexicanos. Para ese entonces, la decisión estaba tomada. Había que invitar a un equipo fuerte y convocante. Y entonces surgió la oportunidad de abrirle la puerta a Japón. Una selección ascendente desde lo futbolístico, poderosa desde lo económico y con la organización del Mundial 2002 en el horizonte. 

A los beneficios que la CONMEBOL podía recibir gracias a los sponsors, se le sumaba la gran cantidad de asiáticos dispuestos a cruzar el mundo para acompañar a su equipo. Era un negocio redondo por donde se lo mirara. Y entonces se puso en marcha.  

En junio de 1999, el seleccionado japonés llegó a Paraguay para afrontar la Copa América, donde compartiría la zona A, junto los locales, los bolivianos y los peruanos. El famoso grupo de la muerte...del fútbol. 

La primera decepción por parte de los nipones fue la ausencia de su figura, Hidetoshi Nakata, a quien el técnico Phillippe Troussier le había dado descanso para preservarlo. ¿Así pretendían promocionar el Mundial? 

En el partido inaugural, ante Perú, Japón sorprendió a todo el continente, yéndose 1 a 0 al descanso, con un gol del brasileño nacionalizado Wagner Augusto Lopes. Sin embargo, los de la banda roja reaccionaron en los últimos 20 minutos del segundo tiempo y se terminaron llevando un ajustado triunfo por 3 a 2. Como para hacerse un harakiri. 



En su segunda presentación, Japón demostró que sólo estaba de paseo en la competencia y perdió categóricamente por 4 a 0 ante Paraguay, con 2 goles de Miguel Angel Benítez y otros 2 de Roque Santa Cruz. Lapidario. 

 

En la última fecha, con la esperanza de ganar 55 a 0 (?) y lograr de esa manera la clasificación como uno de los mejores terceros, el seleccionado asiático no llegó al milagro y apenas pudo empatar 1 a 1 frente a Bolivia. Un lamento, pero japonés. 

Después de aquella triste experiencia, Los Samuráis Azules volvieron a ser invitados para la Copa América, esta vez para la edición de 2011, en Argentina. En el sorteo, a Japón le había tocado conformar el grupo A, junto al seleccionado local, Bolivia y Colombia. Sin embargo, la naturaleza fue más sabia que los directivos de la CONMEBOL y en marzo de 2011 azotó La Tierra del Sol Naciente con un terremoto y un tsunami. 

Tragedia al margen, después de algunas idas y vueltas, los asiáticos decidieron bajarse de la competencia, dejándole el camino allanado a la selección argentina, que de la mano del Checho Batista alzó la copa protagonizó el papelón que había quedado vacante.
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